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Les panthères sont une leçon que la loterie n’est que le début

Dans un acte de charité pour les fans qui n’ont aucun intérêt pour les séries éliminatoires de la Coupe Stanley, la LNH a tenu son tirage au sort mardi soir, qui s’est terminé avec le premier choix des Canadiens de Montréal et le saut des Devils du New Jersey à la deuxième place d’une sixième position attendue. . Pour ces deux fanbases en particulier, mais aussi pour tous ceux qui avaient une chance d’évoluer, c’était une journée pour rêver à l’avenir, avec la possibilité de ton franchise débarquant quelqu’un comme Auston Matthews ou Steven Stamkos – quelqu’un dont la sélection pourrait presque instantanément inaugurer une nouvelle ère plus réussie. C’est la nuit la plus facile de l’année pour se convaincre que de meilleures choses sont imminentes.

Les Panthers de la Floride ne connaissent que trop bien cette expérience, ayant raté les séries éliminatoires en près de deux saisons de 2001 à 2019. Alors que des résultats mitigés avec leurs choix dans les années 2000 ont maintenu ces «meilleures choses» théoriques, leur fortune a commencé à changer. l’aube de la dernière décennie. En 2011, les Panthers ont pris Jonathan Huberdeau avec le troisième choix. En 2013, ils ont emmené Aleksander Barkov avec le second. En 2014, la loterie les a mis à la première place et ils ont pris Aaron Ekblad. Ce trio forme le noyau d’un groupe renaissant de Panthers – les trois meilleurs joueurs d’un vainqueur du trophée des présidents. Barkov a mené les Panthers avec 39 buts. Huberdeau a mené toute la ligue avec 85 passes. Et Ekblad ancre la défense en moyenne près de 25 minutes par nuit. C’est exactement ce dont rêvent toutes les équipes de loterie.

Mais il en faut encore plus. Lorsque les Panthers se sont retrouvés dos au mur alors qu’ils affrontaient Washington dans le cinquième match d’une série 2-2 mercredi soir, ce ne sont pas ces trois-là qui les ont aidés. Après que les Capitals aient marqué les trois premiers buts du match dans ses 24 premières minutes, déclenchant la prochaine étape vers un retour dramatique et dévastateur qui prolongerait la série éliminatoire des Panthers à 25 saisons, c’était un quatuor de joueurs plus jeunes. Les Floridiens ont acquis par d’autres moyens qui ont monté la remontée qui s’est soldée par une victoire 5-3.

Le premier était Carter Verhaeghe, qui a fait ses débuts avec le Lightning en 2019 mais a dû partir après avoir remporté la Coupe 2020 parce que Tampa ne pouvait pas le faire entrer dans le plafond salarial. Les Panthers l’ont signé à bas prix et l’ont vu se faire connaître en tant que buteur secondaire, d’abord avec 18 buts en 43 matchs la saison écourtée de l’an dernier, puis avec 24 buts et 31 passes décisives cette fois-ci. Plus important encore, il était en feu quand on en avait le plus besoin, avec quatre buts et trois passes décisives lors des deux derniers matchs des Panthers. Verhaeghe a ouvert les Panthers frappe à la porte, puis, alors que le match était à égalité pour la troisième place, il a forcé un revirement et a accéléré pour terminer à l’autre bout de la glace.

« Il était le meilleur joueur sur la glace lors des deux derniers matchs », a déclaré son coéquipier des Panthers Patric Hornqvist à propos de Verhaeghe après la victoire de mercredi. Mais Hornqvist a également bien fait. Vétéran de 35 ans de Nashville et Pittsburgh qui a remporté des coupes consécutives en tant que Penguin et a marqué le but gagnant en 2017, Hornqvist est arrivé en Floride dans un échange en 2020 pour un ancien premier tour à Mike Matheson et un joueur marginal de la LNH Colton Sceviour . . Il n’a pas éclairé la feuille de statistiques, mais Hornqvist a complété les lignes de profondeur avec une expérience de gros gibier et des bouffonneries d’anciens. Après avoir marqué 11 buts cette saison, il a grimpé dans le classement du match 5 en gardant son sang-froid lors d’une contre-attaque après avoir reçu une passe parfaite de Verhaeghe.

Sam Reinhart a donc égalisé et renforcé la réputation des Panthers en tant qu’équipe la plus performante de la ligue. Le joueur de 26 ans a joué toute sa carrière à Buffalo jusqu’à l’été dernier, lorsque les Sabres en difficulté ont échangé l’agent libre avec compensation contre un espoir et un choix. L’ancien deuxième choix au total en 2014 était un gars constant de 20 buts au cours de ses six années dans le Nord, et il a brillé encore plus maintenant qu’il fait enfin partie d’une équipe gagnante. Reinhart a inscrit 33 buts et 49 passes cette année, deux records en carrière, et avec cinq minutes à faire en deuxième période, il a profité du chaos autour du filet (encore une fois encouragé par Verhaeghe) pour faire passer la rondelle de l’autre côté de la ligne.

Et avec le match 4-3, le plus important de tous les micros des Panthers a fait un moment. Encore une fois, vous entendrez le nom de Verhaeghe dans ce point culminant, mais au final, tous les regards sont tournés vers Claude Giroux, une acquisition coûteuse de mi-saison et l’un des meilleurs Flyers de Philadelphie de tous les temps. Giroux voulait spécifiquement se rendre en Floride pour disputer sa première coupe, et bien qu’il n’ait pas été un grand marqueur dans son temps limité jusqu’à présent, il a montré ses talents de finisseur pour donner aux Panthers un peu de répit en fin de match.

Je suis un fan des Red Wings dans la vingtaine, ce qui signifie que j’ai longtemps eu une ignorance béate de l’investissement personnel dans la loterie du repêchage. Cela a évidemment changé au cours des dernières années, et comme tant d’autres fans, je regarde maintenant mon hockey avec un œil sur la LNH et les adolescents qui se développent ailleurs. Oui, Lucas Raymond et Moritz Seider ont déjà dépassé les attentes. Mais la victoire des Panthers mercredi éclaire les limites de cette pensée étroite qui récompense le repêchage à l’exclusion de toute autre forme de team building.

Les grandes équipes reposent sur bien plus que quelques stars incontournables. Ils avoir être. Même un directeur général qui obtient ses choix de premier, deuxième et troisième tour au cours de trois saisons consécutives – quelque chose qui ne s’est jamais produit et ne se produira jamais – est toujours à moins de la moitié d’une liste complète. Et tandis que bon nombre de ces équipes croisent les doigts à la loterie et résistent aux changements majeurs du marché des agences libres ou commerciales, privilégiant la flexibilité future aux améliorations progressives, ce sont des étapes de processus qui ne peuvent être ignorées. Les Panthers ne sont pas arrivés du jour au lendemain. Même Tampa Bay, peut-être le groupe le mieux conçu de tous les temps, avait besoin de Blake Coleman et Kevin Shattenkirk pour les aider à se battre.

La star à louer, le gars qui a besoin de changement de décor, la victime de la casquette et le ferrailleur chevronné : ce sont les quatre cavaliers de tout prétendant à la Coupe, et vous ne les surprenez pas à appeler leurs noms en juin. Contrairement à Shane Wright, Logan Cooley et les autres enfants qui devraient faire partie des équipes de loterie cet été, ces joueurs seront complètement hors du radar des fans des Devils, des Red Wings, des Flyers et de tous les autres après une reconstruction. . Ce ne sont pas ceux dont les maillots sont affichés dans le magasin de l’équipe avant même leurs débuts dans la LNH, ou dont les jeux sont publiés sur Twitter pour vérifier s’ils se développent correctement ou non. Ils n’apparaissent toujours pas dans les futures formations conçues pour le moment où l’équipe sera à nouveau bonne. Mais ils sont là quelque part maintenant, et les mauvaises équipes qui veulent devenir pertinentes et les bonnes équipes qui veulent devenir des champions vont en avoir besoin. Une franchise peut faire les séries éliminatoires. Mais comme les Panthers – et, bien sûr, les Oilers – le savent trop bien, sans les bonnes pièces autour de ces gains de loterie, l’élimination est toujours imminente.

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